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El zapote, perteneciente a la familia de las Sapotaceae, recibe varios nombres. En México: sapodilla, zapotillo, chico zapote, chicle, peruano, palo María, zapote de abejas. El Salvador: nuyozapot. Cuba: sapote, elengi. Puerto Rico, Venezuela, Colombia y Perú: níspero. Colombia: sapote colorado, sapote cuna, sapote costeño. Perú: caimito brasilero.

El árbol es originario de las zonas tropicales de México, América del Sur y América Central, llevado por los españoles a Filipinas y de ahí al Extremo Oriente.

El árbol es de más de 40 metros de altura, de crecimiento rápido, con tronco recto y acanalado, ramoso, de corteza muy Asurada, suberificada y de color marrón oscuro, con una copa amplia e irregular.

Las hojas son perennes, están dispuestas en espiral y son simples, obovado-oblongas, acabadas en punta, brillantes por el haz y pálidas por el envés, de 15 a 20 cm de largo por 5 a 7 cm de ancho. Las flores axilares son solitarias, perfumadas, pilosas por el exterior, de 6 a 8 mm de longitud, con seis pétalos de color verdoso.

Los frutos son unas bayas ovoides o redondeadas de color marrón de 5 a 10 cm con el endocarpio carnoso, aromático y dulce, que contienen algo de látex y cinco o más semillas aplastadas, de unos 2 cm de longitud por 1,5 cm de ancho, brillantes y negras.

El producto más universalmente conocido del zapote es el chicle o goma de mascar, que es un polímero gomoso extraído de la savia resinosa de esta planta, aunque actualmente ya se suele fabricar con gomas sintéticas.

La recolección se realiza de forma parecida al árbol del caucho (Hevea brasiliensis); la resina se recoge (sangrado) cada dos años en los ejemplares de cultivo, luego se calienta a 115 °C y se filtra para purificarla. Anteriormente, esta goma había sido utilizada para impermeabilizar telas.

Uno de los principales popularizadores de la goma de mascar fue Antonio López de Santa Ana, presidente de México exiliado en Estados Unidos, quien pensó que podía utilizarse como sustituto del caucho. Fue un conocido suyo, el industrial Thomas Adams, quien empezó a comercializarlo en un principio como caucho, y fracasó porque tenía una consistencia demasiado blanda. Luego creó la Adams New York Cheving Gum Co., y obtuvo un gran éxito al mezclar la goma con jarabe de arce y regaliz.

Con el fruto se fabrican mermeladas y jarabes muy dulces. La madera del árbol tiene una buena calidad, es de textura fina y resiste a los insectos; no obstante, en el estado mexicano de Yucatán, por ejemplo, está prohibido su uso como madera y está protegido por el fruto, pues la tendencia de usarlo en la construcción ha hecho que se ponga en peligro su supervivencia.

Propiedades curativas

El látex contiene hasta un 40 por ciento de gomas. La corteza contiene un alcaloide amargo denominado sapotina (0,076%), una gran cantidad de taninos y aceite fijo.

Las semillas y las hojas contienen discretas cantidades de ácido cianhídrico. El fruto contiene sapotina (0,013%), sacarosa, dextrosa y levulosa.

Remedios populares

Remedio con zapote para la diarrea:

Hervir 2 cucharadas de corteza de zapote, previamente lavado y picado, en 1/2 litro de agua por 10 minutos. Tomar a lo largo del día. Este remedio es rico en taninos.

Remedio con zapote para la retención de líquidos:

Moler 4 semillas y verter en una taza de agua junto con 1 cucharada de miel. Tomar 1 vez al día.

Remedio con zapote para vomitar.

Moler 10 semillas de zapote y verter en una taza de agua. Tomar cuando se necesite vomitar.

Remedio con zapote para la hipertensión:

Verter 1 cucharada de hojas de zapote en una taza de agua y hervir por 5 minutos. Tapar y dejar refrescar. Colar y tomar 2 veces al día.

Remedio con zapote para el crecimiento del cabello:

Mezclar 3 gotas de aceite de semilla de zapote y 3 de aceite de ricino y masajear, con esta preparación, el cuero cabelludo a diario.

Remedio con zapote contra la caída del cabello:

Pulverizar 3 granos pulverizados de semilla de zapote y mezclar con 10 oz de aceite de ricino. Aplicar, mediante masajes, sobre el cuero cabelludo todos los días. Este remedio resulta más eficaz para detener la caída del cabello causada por dermatitis seborreica o seborrea.

Remedio con zapote para la sarna:

Mezclar, a partes iguales, latex o savia de zapote con vaselina (cantidad necesaria según el tamaño de la zona afectada), aplicar y dejar puesta

Remedio con zapote para las verrugas:

Empapar una bolita de algodón con savia o latex del árbo de zapote y dejar puesta. Realizar este remedio, por lo menos, una vez todos los días.

Usos medicinales

Para fines medicinales, de este árbol frutal se aprovecha, principalmente, el fruto y la corteza. Las propiedades del za-pote son muy populares como remedio para la medicina y la fitoterapia mexicana.

Una de las aplicaciones más conocidas del zapote blanco es la elaboración de aceites esenciales, que se extraen de las semillas del fruto y la corteza del árbol. Se recomienda el consumo de esta variedad para combatir el insomnio ocasional y la ingesta de infusiones conviene a las personas diabéticas.

Las semillas del zapote poseen también una serie de sustancias que se utilizan para el tratamiento de enfermedades asociadas a la sangre como es la leucemia. El zapote negro puede ser muy efectivo como un laxante natural.

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